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製紙業界15年戦争は最終章へ、三菱商事の北越切りで再編論が再燃

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製紙工場イメージ
写真はイメージです Photo:PIXTA

7月20日、北越コーポレーションと三菱商事が2006年から継続してきた業務提携を解消したことで、製紙業界で停滞していた再編論が再燃している。提携解消を機に、三菱商事が保有する約19%の北越株を売却するとみられているからだ。(ダイヤモンド編集部 新井美江子)

  15年の長きにわたって繰り広げられてきた製紙業界の“再編戦争”に、ついに終結の兆しが見えてきた。きっかけは7月20日、業界5位の北越コーポレーション(旧北越紀州製紙)が、2006年から継続してきた三菱商事との業務提携を解消したことにある。

 表向きの理由は、北越の海外生産拠点の整備が進んだことで、北越が自前でも原材料の調達や国内外の販売業務を行えるようになったから、ということになっている。だが、「三菱商事の変革の過程で、製紙事業の整理に着手した」とみる向きは多い。

 そのため、がぜん、三菱商事が保有する北越株式、約19%の行方に注目が集まっている。「三菱商事はシビアな会社。業務提携を解消したのに株を持ち続けるほど甘くはない」(三菱グループ関係者)からだ。

 三菱商事が北越へ資本参加した経緯は複雑だ。提携締結当時、北越は業界首位の王子製紙(現王子ホールディングス)から経営統合を迫られていた。これを回避するため、三菱商事出身の岸本晢夫・北越副社長(現社長)が古巣に支援を仰いだとされているのだ。

 その救援措置は奏功し、王子が北越に仕掛けた敵対的TOB(買収)は不成立に終わっている。

 それでは、三菱商事の「北越株」はどこへ行くのか。

 北越にとっての「最悪のシナリオ」は、もはや宿敵ともいえる業界4位の大王製紙に株を奪われることだろう。

 製紙業界は王子の北越に対するTOBの他にも、下図の通り再編争いが絶えない。その一つとして数年前、北越は大王と、紙市場の縮小で単独での生き残りが難しくなった業界6位の三菱製紙との統合を争った過去がある(図版参照)。

 結局、二股をかけた形となった三菱製紙はどちらとの恋も実らせることなく、王子に熱烈にアプローチして今年、王子の傘下入りを果たした。だが、北越と大王の遺恨だけは残り、いまや裁判で争うほど不仲が極まっている。

 そもそも両社の因縁は深い。北越は、井川意高・大王会長(当時)がカジノの軍資金として子会社から総額106億円超を借り入れしたのを機に勃発した大王本体と創業家のトラブルを仲裁し、12年に大王株を大量取得して同社の筆頭株主となっている。

 ところが15年、大王が転換社債の発行を決議したことで株価が下落。北越は損失を被ったとして大王の取締役らに約88億円の損害賠償を求めていたのだ。

 実は、北越と三菱商事が業務提携を解消した3日前がちょうど控訴審の判決日で、北越の訴えは退けられた。本稿執筆時点で、北越は最高裁判所へ上告するかどうかを検討しているところだ。

 こうも北越が怒り狂っているのは、大王による転換社債発行の目的が、北越の大王株式保有比率の引き下げにあるとみているからだ。

 大王にしてみれば、筆頭株主としての北越は、かねて「目の上のたんこぶ」だ。北越が筆頭株主になった後、大王の関連会社に北越株を取得させて“支配返し”をもくろんだほどである。

 三菱商事が持つ19%の北越株は喉から手が出るほど欲しいはずであり、北越関係者も、「大王は三菱商事から株を買い取るべく、当然、動いているだろう」と覚悟する。

急浮上する昔の敵・
王子との連合形成の可能性

 実現すれば、北越と大王の壮絶な主導権争いを伴いながらも王子、日本製紙(業界2位)という1兆円企業に続く第三極の形成が決定的となる。

 ただし製紙業界関係者の間では、「北越と大王のけんかに対し、火に油を注ぐようなまねをすればレピュテーションリスクが高い。三菱商事がそんな危険な橋を渡るとは思えない」との声が根強い。

 最初の5年間以外は1年ごとの更新契約だった北越との提携を、三菱商事がこのタイミングで解消したのは、三菱グループの御三家として懸念していた三菱製紙の嫁入り先が決まったことが大きいといわれる。だからといって、三菱商事は経済合理性だけでは動かないだろうというのだ。

 そこで消去法で浮上しているのが「王子合流シナリオ」だ。北越内部には、「『北越を乗っ取ろうとした会社』だけに王子にアレルギーがないわけではない。だが、眼前の敵となった大王や、ファンドに食われるよりはまし」との思いもある。独占禁止法の問題さえクリアできれば王子連合の設立もあり得るだろう。

 実は北越は、今年4月に王子の春日井工場で火災が発生した際、岸本社長が自ら動いて3月末に停止した抄紙機を再稼働。王子の“恩人”となった。

 「岸本さんのことだから、抜かりなく三菱商事とも話し合っているだろう。三菱商事が王子に北越株を売却するとしても、今春の“恩”もあることだし、北越が痛手を被らないよう緻密な交渉をするはずだ」(製紙業界幹部)

 製紙業界の再編争いの終結に向けた岸本社長の一挙手一投足に業界の視線が集まっている。


※本記事はダイヤモンド・オンラインからの転載です。転載元はこちら

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